Ben Askren legt uit waarom hij nooit in de UFC vocht

0
1556
Foto: Bellator/Lucas Noonan

Ben Askren hing in november zijn handschoenen aan de wilgen na negentien MMA-gevechten. Funky versloeg Shinya Aoki op ONE 63: Immortal Pursuit om ongeslagen met pensioen te gaan.

Askren maakte in zijn loopbaan naam in Bellator en later in ONE, maar vocht nooit in de UFC. Wel was er ooit contact met ‘s werelds grootste MMA-organisatie. Op The Joe Rogan Experience vertelt Askren over het contact dat hij met Dana White en co. had na zijn afscheid van Bellator.

En als we Askren moeten geloven, lag het niet aan hem dat er geen overeenkomst kwam.

“Dit is wat er gebeurde. Voordat ik vertrok bij Bellator gingen Hector Lombard en Eddie Alvarez weg, de middengewichtkampioen en lichtgewichtkampioen”, leidt Askren in. “Eddie kreeg een aanbieding van de UFC in de periode dat Bellator elk aanbod mocht matchen. Bellator deed dat ook met het contract (van de UFC), maar omdat ze (Bellator) niet op pay-per-view zaten (en de UFC wel, red.) konden ze dat eigenlijk niet maken.”

Als gevolg van die situatie klaagden Alvarez en Bellator elkaar aan, waardoor The Underground King een jaar niet vocht. Uiteindelijk vocht Alvarez nog een keer in de organisatie voordat hij naar de UFC vertrok.

Bellator stond toen nog onder leiding van Bjorn Rebney, die het stokje later gedwongen over moest geven aan Scott Coker. De optie om aanbiedingen te matchen is gebruikelijk in de NBA, maar in MMA was daar nooit sprake van voordat Alvarez en Bellator elkaar aanklaagden.

Uiteindelijk kon Alvarez met toestemming van Coker naar de UFC vertrekken. Voor Askren liep dat anders.

“Toen dat gebeurde, werd zijn (Alvarez’) contract publiekelijk en werden veel UFC-vechters kwaad omdat hij heel veel geld kreeg”, vervolgt Askren. “Ik was toen 12-0, ik had net Andrey Koreshkov verslagen en ging een matchperiode van twaalf maanden in. De UFC zei toen dat ik daarvan af moest komen om een aanbod te krijgen. Ze deden geen aanbod tot dat gebeurde.”

“Ik wilde niet twaalf maanden niets doen, dus ik belde naar Bjorn en zei dat ik niet bij zou tekenen. Bjorn had een verschrikkelijke reputatie, maar ik had een behoorlijke verstandshouding met hem. We hadden nooit hele erg conflicten.”

“In die tijd zei iedereen dat Bellator me niet meer wilde, maar dat klopte helemaal niet. (…) Ik stond zevende op de wereld en Dana White zei constant dat de UFC me wilde hebben. Bjorn belde me terug en zei dat ik vrij was, vrij om te gaan en staan waar ik wilde.”

“Dit was ergens in november op een donderdagavond. Vrijdagochtend kreeg ik de bevestiging, mijn manager faxte dat naar de UFC en die middag zei Dana White, in zo’n oude scrum waar iedereen hem vragen mag stellen, opeens dat ze niet meer geïnteresseerd waren in Ben Askren. Toen dacht ik ‘wat is er net gebeurd?'”

Vegas
“Toen dacht ik ‘f… dat, ik boek nog een ticket naar Las Vegas voor maandag. Ik ga naar Vegas, dit laat ik mij niet overkomen!’ Ik vloog daarna naar het UFC-hoofdkwartier in Vegas, sprak met Lorenzo (Fertitta) en Dana had contact per telefoon. Ze boden me een Zuffa-contract aan, maar dat vertrouwelijk zou blijven, en ik moest een keer vechten in World Series of Fighting. Dat was bizar”, vertelt Askren.

“Volgens mij was die verstandshouding tussen UFC en het oude WSOF erg vaag. Vechters als Andrei Arlovski en Anthony Johnson gingen ook van WSOF naar de UFC. Dus ze zeiden dat ik een gevecht moest doen en Zuffa zal betalen. Dat was f’ed op, maar oké. Ik dacht dat niemand daarop ingaat, maar ik ging ervoor.”

“Ik vertrok en zes uur later kreeg ik een belletje dat het aanbod niet meer staat en dat ze geen andere aanbieding meer zouden doen. Wow.”

Askren vertrok uiteindelijk naar het Aziatische ONE, waar hij ook weltergewichtkampioen werd. Funky sluit niet helemaal uit dat hij nooit meer vecht: een gevecht met Georges St-Pierre (‘Om te bewijzen dat ik de beste ben’) zou hij wel overwegen.